Historia

La gripe que mató, en 1968, a un millón de personas

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SEVILLA 18.5.2020 / Jose Manuel García Bautista

Hay epidemias que han quedado olvidadas en la Historia y que, sin embargo, tuvieron un seria impacto en su época, una de ellas es la terrible “Gripe de Hong Kong” de 1968 que, en septiembre se extendió a Estados Unidos y que se considera uno de los más importantes tras la “Gripe Española” de 1918 o la “Gripe Asiática” de 1957.

La “Gripe Española” fue originada por el H1N1 y mató a entre 40 y 100 millones de personas. La “Gripe Asiática” originada por el H2N2, mató 2 millones de personas.

La “Gripe de Hong Kong” estuvo activa entre 1968 y 1970, producida por el H3N2, acabó con la vida de 1 millón de personas. Anton Erkoreka, director del Museo Vasco de Historia de la Medicina y especialista en historia de las enfermedades: “Tanto la gripe asiática, como con la gripe de Hong Kong se olvidaron enseguida”.

“Las medidas preventivas que se tomaron no fueron excepcionales ya que se consideró como una gripe más. Las gripes siempre han tenido una connotación de benignidad de que sólo provocan mortalidad en ancianos con patologías añadidas por lo que, socialmente, se han banalizado”.

La gripe de Hong Kong llegó a Occidente en un momento en el que el aterrizaje en la luna, la guerra de Vietnam o las protestas en defensa de los derechos civiles acaparaban la atención y eso hizo que la atención internacional estuviera más desviada a esos otros temas candentes.

En Estados Unidos, en la Navidad de 1968, los hospitales de los 50 estados recibieron una oleada de pacientes como hoy sucede con el Covid-19, Nueva York decretó el estado de emergencia, Berlín almacenó a sus cadáveres en los túneles del metro, en Londres se desbordaron los hospitales y el 20% de sus enfermeras se contagiaron; en Francia hubo 30.000 muertos por el H3N2 en dos años.

Un millón de personas murieron entre 1968 y 1969 por la gripe de Hong Kong o por todo lo relacionada con ella.

Hay una relación entre el H3N2 con el Covid-19 y es que muchas muertes se relacionaban con lapoblación mayor de 65 años con especial incidencia entre quienes padecían enfermedades previas a contraer la enfermedad.

El virus H3N2 sigue presente en el mundo como puede ocurrir con el SARS-CoV-2 siendo una de las cepas de gripe más problemáticas por ser especialmente contagioso y tiene una alta capacidad para matar: “Treinta y siete años después, el subtipo H3N2 sigue reinando como el virus de la influenza A más importante y más problemático en humanos “, explicaba el investigador Edwin D. Kilbourne en su trabajo “Influenza Pandemics of the 20th Century” publicado en 2006.

El Centro Nacional de Vacunación y Enfermedades Respiratorias (NCIRD) de Estados Unidos indica que “los virus de influenza cambian constantemente. Son pequeñas mutaciones que pueden dar lugar a cambios en las proteínas de superficie del virus” y hacer que no los reconozca el sistema inmunitario.

En 1968, con la “Gripe de Hong Kong, hubo una serie de medidas tales como la distancia social, el lavado de manos, cuidado en el uso del transporte público aunque las ciudades no se pusieron en cuarentena y la gente fue a trabajar.

“La gripe de Hong Kong tuvo una primera onda muy suave en el invierno de 1968-1969, pero posiblemente mutó y produjo una segunda onda que, en Europa, ocurrió en diciembre de 1969”, explica Erkoreka.

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